Qué es Ethereum: una explicación sencilla

January 17, 2020

Academia Monedero

Ethereum es la segunda blockchain más popular del mercado, y es responsable de llevar la tecnología de contabilidad distribuida a ámbitos no solo financieros. En este artículo te explicaremos que es Ethereum y para qué sirve.

¿Qué es Ethereum y qué la diferencia de Bitcoin?

En el artículo Qué es Bitcoin, explicamos que se trata de una red de pagos entre pares, descentralizada y de código abierto. Ethereum, por su parte, fue creada como una alternativa a Bitcoin en el 2015, para permitir la creación y ejecución de Aplicaciones Descentralizadas (DApps) de manera más sencilla.

La pregunta “¿Qué es Ethereum?” se podría resumir diciendo que, al igual que Bitcoin, se trata de una cadena de bloques pública, en la que la información es inmutable y está soportada por una red de nodos que resguardan la información. Sin embargo, muchas características de Ethereum difieren de Bitcoin.

Fundación de Ethereum

Como ya sabes qué es Bitcoin, estás al tanto de que la identidad de quien lo desarrolló es desconocida. En cambio, a Ethereum sí puede atribuírsele un creador: el ruso Vitalik Buterin, quien en el 2013, cuando apenas tenía 19 años, comenzó el trabajo que daría paso a la construcción, junto a otros colaboradores, de lo que es una blockchain muy popular.

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Imagen: TechCrunch en Pexels.com

El desarrollo y mantenimiento de esta cadena de bloques está en manos de la Fundación Ethereum y en su comunidad de usuarios. Pero a diferencia de Bitcoin, en el 2014 (cuando se creó la Fundación Ethereum) se realizó una venta de criptomonedas para financiar el proyecto, en el que se recaudaron más de 18 millones de dólares.

Desde entonces, el desarrollo de Ethereum ha tenido la participación, directa o indirecta, de empresas de todo el mundo, que están interesadas en el potencial de su propuesta. Por ello, en marzo del 2017 se creó la Ethereum Enterprise Alliance (EEA) que cuenta con más de 100 compañías actualmente.

Qué es minar Ethereum

Desde sus inicios, esta blockchain utiliza el protocolo de Prueba de Trabajo (PoW) para la minería, implementado por Bitcoin. Con este protocolo, los mineros con mayor poder de procesamiento son quienes validan las transacciones.

Sin embargo, sus desarrolladores están trabajando en Ethereum 2.0. Cuando esto suceda, se migrará al protocolo de Prueba de Participación (PoS), en el que las transacciones se validan por aquellos que posean una mayor cantidad de criptomonedas.

Ethereum también cuenta con un tamaño de bloques mayor y un tiempo de confirmación mucho menor. Un bloque de Ethereum puede contener hasta 70 transacciones de pago, pues su tamaño no se limita a 1 Mb como Bitcoin.

Además, cada nuevo bloque (es decir, cada confirmación) se genera en un promedio de 14 segundos, mientras que con Bitcoin el promedio son 10 minutos.

¿Recuerdas que te contamos que el límite de emisión de Bitcoin es de 21 millones? Pues con Ethereum este no es el caso. En realidad, la producción de ether (la criptomoneda de Ethereum) es infinita, y se limita solo anualmente: 18 millones por año.

La Máquina Virtual de Ethereum

Ethereum se creó para allanar el camino de creación de nuevas aplicaciones. En lugar de crear una nueva cadena de bloques para cada aplicación, Ethereum provee de una plataforma que soporta la creación de miles de aplicaciones distintas.

Esto lo hace por medio de la Máquina virtual de Ethereum (EVM), que funciona con un lenguaje de programación llamado Solidity. La EVM crea un ambiente virtual controlado, en el que se maneja y limita los recursos de los computadores que están conectados a la red. Así, también se asegura que los programadores de DApps o contratos inteligentes no puedan afectar la red.

Aspectos básicos de Ethereum

Para comprender qué es Ethereum, es necesario conocer cómo funciona y para qué puede ser utilizada esta cadena de bloques.

Aplicaciones Descentralizadas (DApps)

Es imposible comprender qué es Ethereum sin saber primero que son las Decentralized Applications (Aplicaciones Descentralizadas o DApps). Estas son aplicaciones que, a diferencia de las tradicionales (pensemos en Facebook, Twitter, Youtube o Gmail como ejemplos) aportan seguridad y transparencia a los usuarios.

Las DApps son soportadas y controladas únicamente por sus usuarios. Cada usuario de la DApp es un nodo dentro de la red que la conforma, por lo que se elimina el riesgo de que haya servidores centrales que puedan dejar de funcionar. De esta manera, la aplicación siempre estará disponible, puesto que es muy difícil que todos los nodos dejen de trabajar al mismo tiempo.

Además, no hay entidades que puedan hacer mal uso de la información, como ocurrió en el 2016, cuando se realizó la venta de la información de los usuarios de Facebook para la campaña presidencial de Donald Trump, por ejemplo. Con las DApps, cada usuario es dueño de sus datos.

Las DApps funcionan por medio de un contrato inteligente que determina sus características. Además, son de código abierto, por lo que los usuarios pueden estar seguros de que la aplicación funcionará de una manera totalmente transparente.

Ethereum ha permitido la masificación de las DApps, facilitando a los desarrolladores su creación. Para enero de 2020, Etherscan contabiliza 236 DApps escritas sobre Ethereum, distribuidas en categorías como juegos, finanzas, mercados y servicios.

El ether (ETH) la criptomoneda de ethereum

Ethereum que es una blockchain, se diferencia de Bitcoin, porque su criptomoneda no recibe el mismo nombre que la cadena de bloques. La criptomoneda de Ethereum se denomina ether (ETH) y puedes gestionarla con tu Monedero Ethereum.

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Imagen: David McBee en Pexels.com

Al igual que sucede con bitcoin, ether funciona como un método de pago entre pares (P2P), que no requiere que un tercero (como un banco) procese o apruebe una transacción, y cuyo precio varía con la oferta y la demanda.

Sin embargo, ether no funciona solo como un método de pago o dinero digital convencional. Para que cualquier dato sea registrado en la blockchain de Ethereum y para que las Aplicaciones Descentralizadas de la red (consulta en este artículo que son las DApps) puedan funcionar, se debe pagar una tarifa por cada operación (más adelante te explicamos que es el Gas) y ese pago se realiza con ether.

Al igual que Bitcoin, Ethereum tiene la figura de los mineros, una serie de ordenadores conectados entre sí y distribuidos alrededor del mundo que procesan y aprueban transacciones. Los mineros reciben ether como recompensa por su trabajo. Sin embargo, lo que es minar Ethereum se diferenciará completamente de Bitcoin en cuanto el proceso de migración a Ethereum 2.0. esté completo.

El ether, entonces, además de un método de pago, es el elemento que mantiene a la red Ethereum en funcionamiento, garantizando el trabajo de los mineros y la actividad de las DApps.

El Gas, que determina lo que es Ethereum

Cada operación en la blockchain consume recursos, y Ethereum no es la excepción. Es necesario establecer un límite de operaciones que evite que las aplicaciones se ejecuten infinitamente y gasten recursos (almacenamiento, poder computacional y ancho de banda) deliberadamente, ya sea de forma accidental o debido a un ataque, ocasionando un mal rendimiento de la red. Para ello, existe el Gas.

En pocas palabras, el Gas es la unidad que se utiliza para medir la cantidad de trabajo necesaria para ejecutar una o varias operaciones en Ethereum.

Ethereum que es una blockchain en la que muchas actividades ocurren a la vez, necesita que entre mayor sea la cantidad de recursos que consuma una operación, mayor costo de Gas tendrá.

Para saber el costo del Gas se utiliza el gwei, una unidad de medida más pequeña que el ether y que equivale a 0,000000001 ETH.

Es muy importante tener en cuenta que el Gas no es lo mismo que el ether. El ether es una unidad monetaria, mientras que el Gas no tiene ningún valor comercial ni puede poseerse ni almacenarse en ningún monedero, ni siquiera en Monedero.com.

Mientras que el valor del ether es volátil y cambia en cuestión de minutos, el valor del gas, por el contrario, se encuentra establecido en el protocolo de Ethereum, y no varía con el tiempo.

Lo que si puede variar de una fecha a otra es el denominado Gas Price, que indica cuál es el valor en ether de cada unidad de gas. Este precio es determinado por los mineros, y existen páginas que sirven para calcular su valor.

Además, el tamaño de los bloques de Ethereum no se mide en Mb, sino por la cantidad de Gas que pueden almacenar.

Contratos Inteligentes

Ahora veamos cómo es la utilización de los contratos inteligentes, lo que es Ethereum en esencia, y lo que diferencia a esta cadena de bloques de Bitcoin. Aunque Bitcoin posee esta función, que fue ideada en los años noventa por Nick Szabo, es Ethereum la cadena de bloques que se centra en su uso.

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Imagen: Zoe Pappas en Pexels.com

Los contratos inteligentes son programas informáticos que ejecutan una acción luego de que las partes involucradas cumplen ciertas condiciones que han acordado previamente. La acción se lleva a cabo de manera automática, por lo que estos programas informáticos reciben el apelativo de “inteligentes”.

Los contratos inteligentes difieren de los contratos convencionales por su existencia únicamente digital. Ellos son los que llevan a Ethereum a usos más allá de aplicaciones financieras, pues pueden facilitar el intercambio no solo de dinero, sino de cualquier tipo de bienes o servicios.

Con los contratos inteligentes se puede comprar una casa, realizar apuestas deportivas, consumos energéticos, automatizar compras, establecer propiedad intelectual, autorizar pagos de seguros e incluso realizar votaciones.

Los datos del contrato incluyen las condiciones y términos a los que han llegado las partes, y su información se almacena en una dirección de la cadena de bloques de Ethereum. Una vez el evento que establecía el contrato se cumple (se realiza una transacción, se comprueba una información externa o se cumple un límite de tiempo), entonces la acción prevista en el contrato es efectuada.

Así, el contrato inteligente elimina la necesidad de un tercero que monitoree si se han cumplido las condiciones establecidas por las partes y se garantiza que ninguno de los involucrados manipule la información del contrato o cometa algún tipo de fraude, se censure de alguna manera la operación o que alguno de los involucrados no esté disponible en algún momento.

El potencial de los contratos inteligentes es tal que, en algunas legislaciones de Estados Unidos, por ejemplo, su estatus legal es el mismo que el de los contratos tradicionales.

Tokens

Un token es una ficha que representa un valor. Tiene su origen mucho antes que las criptomonedas, siendo utilizado, por ejemplo, en los casinos.

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Imagen: Marco Verch en Flickr.com

Un token, en el ámbito de las criptomonedas, también es una especie de ficha virtual que tiene poco valor. Sin embargo, a diferencia de su predecesor, el token criptográfico aporta seguridad, transparencia, trazabilidad y resistencia a la falsificación.

En Ethereum, los tokens criptográficos son emitidos mediante un contrato inteligente que establece el estándar de funcionamiento y sus características específicas.

La creación de tokens en Ethereum tiene dos estándares: ERC-20 y ERC-721. El primero permite crear tokens que tienen una amplia gama de usos, que no interfieren con el funcionamiento de la red de Ethereum y que son mucho más fáciles de programar. Un ejemplo son aquellos tokens que poseen su propia unidad de cuenta, cuyo registro es paralelo a la cadena de bloques principal.

El estándar ERC-721, por su parte, permite la creación de tokens no fungibles, es decir, objetos coleccionables y únicos, que puede ser intercambiables, pero no puede ser destruidos.

Según la página web Etherscan, para enero del 2020 existe un total de 236.770 tokens ERC-20 en Ethereum y 3.362 ERC-721.

Ofertas Iniciales de Moneda (ICO)

La fácil creación de tokens en Ethereum ha servido para que todo tipo de empresas y organizaciones realicen sus propias Initial Coin Offering (Ofertas Iniciales de Moneda o ICO), siendo el 2017 el año en que tuvieron mayor auge.

Una ICO es un mecanismo de financiamiento con el que un proyecto recibe capital para su desarrollo, mediante la venta de un nuevo token que ha sido construido sobre una blockchain existente (en este caso, Ethereum).

El capital que recibe el proyecto puede estar reflejado en bitcoin, ether, o incluso monedas fíat como el peso, dólar, euro, entre otras. Las ICO emplean la modalidad de crowdfunding, para juntar sumas de dinero significativas, provenientes de un gran número de personas que pagan pequeñas cantidades de dinero a cambio del nuevo token.

Una vez los inversionistas realizan su pago o se cumple un tiempo especificado por los dueños de la ICO, un contrato inteligente distribuye los tokens automáticamente entre los monederos de los inversionistas.

Sin embargo, algunas iniciativas también realizan una preventa llamada pre-ICO, en la que buscan inversionistas privados que inyecten grandes sumas al proyecto a cambio de recompensas mucho mayores que las ofrecidas para los otros beneficiarios de la oferta inicial.

Los tokens ofrecidos permiten al inversionista relacionarse con el proyecto o plataforma que se está lazando según establezcan las condiciones de la ICO. Así, los inversionistas pueden obtener tokens que sirven como activos en videojuegos, o tokens que representan regalías, por ejemplo. Estos tokens también sirven para ser comerciados a cambio de otras criptomonedas o moneda fíat.

Una ICO no debe confundirse con una Inicial Public Offering (Oferta Pública Inicial o IPO), pues los tokens que se ofertan en la ICO son meramente utilitarios. En la IPO, en cambio, se oferta al público parte de las acciones de una compañía y sus participantes se vuelven accionistas.

Organizaciones Autónomas Descentralizadas (DAO)

Las Decentralized Autonomous Organization (Organizaciones Autónomas Descentralizadas o DAO) son organizaciones que cuentan con un contrato inteligente que establece cómo sus miembros deben cooperar y permite que ciertas acciones se ejecuten automáticamente. Fueron pensadas para crear una empresa que pudiera funcionar plenamente sin la necesidad de establecer una gestión jerárquica.

Se trata de un nuevo sistema de organización empresarial que establece reglas específicas de funcionamiento al momento de su creación que no pueden ser cambiadas en el tiempo, pues están grabadas en la blockchain.

Estas organizaciones hacen uso de la cadena de bloques y los contratos inteligentes para automatizar los procesos y dotarlos de seguridad, transparencia, inmutabilidad y autonomía, funcionando sin problemas gracias a lo que es el Ethereum.

Las DAO, además, garantizan que ninguno de sus miembros o agentes externos a ella puedan tomar decisiones que no hayan sido aprobadas en consenso por sus integrantes. Cuentan también con su propio token, para sostener económicamente a la organización, sirviendo de medio de intercambio, recompensa o mecanismo de votación.

El origen de las DAO se remonta al nacimiento de Bitcoin y a la posibilidad de eliminar intermediarios en las transacciones financieras. Sin embargo, la llegada de Ethereum allanó el camino para que estas organizaciones pudieran ser creadas y adaptadas por el público general.

¿Qué es Ethereum más allá de la polémica?

El desarrollo de Ethereum se ha visto signado por altibajos, y sus bifurcaciones han tenido que ser pospuestas en múltiples ocasiones. Esto ha ocasionado fuertes debates en la comunidad de las criptomonedas, respecto al rumbo que esta cadena de bloques ha seguido con los años. De hecho, los retrasos que ha experimentado lo que es minar Ethereum para por fin actualizarse a PoS refuerzan la polémica.

A pesar de ello, muchos todavía consideran que es el Ethereum la segunda cadena de bloques más importante del mercado y sigue demostrando que la tecnología de contabilidad distribuida no se limita a redes de pagos.

Imagen principal: Quote Catalog en Flickr.com

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